miércoles, 20 de junio de 2018

Opportunity, el robot más veterano en la superficie de Marte corre el riesgo que dar sepultado por una tormenta de polvo del tamaño de dos Rusias




En los quince años que Opportunity lleva explorando la superficie de Marte, el robot más veterano sobre el planeta ha sufrido tormentas de polvo, se ha quedado atascado en la arena y hasta pudo caer víctima de los tejemanejes de los burócratas de Washington. 

Hace ocho años que perdió a su hermano gemelo, el rover Spirit, pero sigue avanzando, pocos metros cada día, recogiendo datos que han ayudado a reconstruir la historia de un planeta que algún día estuvo cubierto por océanos como la Tierra y que nos puede ayudar a entrever el futuro que nos espera. 

Ahora mismo, como el héroe crepuscular que es, se encuentra en una nueva crisis que parece la definitiva. Hace algo más de una semana, la sonda Mars Reconnaissance Orbiter lanzó el aviso. Se estaba gestando una tormenta de grandes dimensiones que pronto llegaría a la región que estudia Opportunity. La NASA preparó al robot para resistir. 

De acuerdo con el diario El País, la tormenta de arena que ya cubre un cuarto del planeta (una extensión el doble que Rusia) y puede acabar ocultando toda su superficie que limita la luz solar que llega a los paneles que alimentan al robot. 

Esto hace pensar a los científicos que la falta de energía, llevaría a este aparato a una hipotermia y por lo tanto a su muerte, como sucedió con Spirit. 

El equipo responsable de la misión asume ahora que Opportunity está en un estado de ahorro de energía, con todos sus sistemas apagados salvo un reloj que despierta de vez en cuando al ordenador del robot para comprobar si ha recuperado potencia y volver comunicarse con la Tierra. 

"Estas tormentas suceden cada 3 o 4 años marcianos (6-8 terrestres), y en la anterior tormenta que vivió Opportunity, en 2007, recuperó su actividad sin problema, y de hecho la tormenta limpió los paneles solares del rover", añade Fairén. 

"Una tormenta marciana no puede ni enterrar ni tumbar un rover, sólo deposita una fina capa de polvo. De hecho, el polvo acumulado en la atmósfera durante la tormenta permite que las temperaturas nocturnas sean menos frías de lo habitual y si a eso le sumas que está comenzando el verano en la latitud donde está Opportunity, será más fácil que esquive la congelación durante más tiempo. 

Pero claro, cuanto más viejo, menos capacidad de recuperación tiene", continúa el también investigador del CAB. "No tenemos forma de saber ni cuánta energía es capaz aún de producir el rover, que podría ser cero, ni cuánta está gastando, porque es imposible saber con exactitud cuánto frío hace por las noches. Por ahora, lo único que podemos hacer es esperar", finaliza. 

La misma operación de revisión de daños tras la tormenta habrá que realizarla con Curiosity, el otro robot explorador que se encuentra ahora mismo sobre la superficie de Marte. Esta máquina no ha tenido los problemas energéticos de Opportunity. Lleva trabajando solo seis años y tiene un generador nuclear de plutonio que le permite operar sin necesidad de luz solar. En el peor de los casos, cuando pase la tormenta, los terrícolas seguirán contando con un explorador a su servicio sobre la superficie del planeta rojo. 

Fuente: El País

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